Nouvelle-Calédonie : « Certains métaux sont des éléments essentiels au fonctionnement des coraux » selon une étude de l’IRD

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©Marc Le Chelard / AFP

Selon des travaux menés par Tom Biscéré sous la direction de Fanny Houlbrèque, biologiste marin de l’UMR ENTROPIE, pour l’Institut de Recherche et Développement (IRD), les méraux auraient des « effets inattendus » sur les récifs coralliens. 

« Toutes les expériences publiées antérieurement ne se sont intéressées qu’aux impacts sur la reproduction et sur les jeunes stades de vie des coraux et ces expériences n’ont mis en avant que des influences néfastes de ces différents métaux sur les coraux, car les auteurs ont utilisé des concentrations 100, voire 1000 fois plus importantes que ce que l’on mesure sur le terrain », explique Tom Biscéré sur le site de l’IRD. « Nous avons, pour la première fois, pu démontrer que certains métaux sont des éléments essentiels au fonctionnement des coraux, car ils entrent dans la composition de molécules essentielles à leur fonctionnement – par exemple la photosynthèse – et qu’ils agissent comme des co-facteurs de nombreuses enzymes fondamentales », poursuit-il.

Selon le chercheur, « le nickel (est) un stimulant important de la croissance des coraux ». En effet, ce minérai symbole de la Nouvelle-Calédonie serait « un co-facteur d’une enzyme (l’uréase) dont le fonctionnement stimule les processus de calcification des coraux.  La dernière expérience montre également que l’apport en manganèse est également très stimulant pour les coraux ». En d’autres termes, « certains métaux peuvent jouer un rôle de stimulant pour les coraux », à l’instar des « compléments alimentaires » enrichis en zinc consommés par l’être humain, ajoute Fanny Houlbrèque.

Mieux encore, le manganèse aurait un « effet protecteur » sur les coraux : « les coraux enrichis en manganèse non seulement conservent des teneurs en chlorophylle élevées malgré ce stress, mais ils parviennent également à maintenir des taux de croissance et de photosynthèse équivalents à ceux de coraux témoins non soumis au réchauffement », explique encore Tom Biscéré, après avoir testé l’effet d’un stress de température sur des coraux qui ont été soumis au préalable pendant plus d’un mois à un enrichissement en manganèse. « Cela veut dire que le manganèse (qui est un cofacteur de nombreuses enzymes, et notamment d’une enzyme responsable de la détoxification des cellules coralliennes lors des épisodes de blanchissement) va stimuler ces enzymes spécifiques et permettre aux coraux s’être en quelque sorte résistants au blanchissement ».

« C’est une véritable piste à creuser car à l’heure où les phénomènes de blanchissement se répètent avec une fréquence et une intensité de plus en plus élevée dans le monde, il faut trouver des solutions pour améliorer la résistance des coraux » estime Fanny Houlbrèque.

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